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Kevin Anderson disfruta con su familia antes de debutar en las Nitto ATP Finals 2018.

Kevin Anderson: El Héroe Sudafricano

Es el primer tenista de este país en 23 años en clasificar a las Nitto ATP Final. Rob Koenig, compatriota, locutor y ex jugador, escribe este perfil del último finalista de Wimbledon.

Para la gente del tenis en Sudáfrica, e incluso en toda África, Kevin Anderson ha mostrado este año cómo es posible lograr lo impensable. Cómo un niño de África del Sur, de un continente con recursos de tenis muy limitados, puede terminar jugando en los estadios de tenis más grandes de todos, incluido aquí en el estadio The O2 de Londres.

Después de aparecer en su primera final de Wimbledon este año, donde fue subcampeón tras perder con Novak Djokovic, Anderson tendrá otro hito personal en Londres esta semana, luego de calificar para las Nitto ATP Finals por primera vez. Este es realmente un momento histórico para Anderson, quien es el primer sudafricano en jugar en singles en torneo de final de temporada desde Wayne Ferreira en 1995, cuando el torneo se disputó en Frankfurt. El tenis que jugó Anderson en Wimbledon, donde remontó un 0-2 en sets para derrotar a Roger Federer en los cuartos de final, y donde tardó seis horas y media para vencer a John Isner en las semifinales, con un juego de 26-24 en el quinto set, tuvo un efecto profundo y de gran alcance. Gracias a Anderson, el tenis es una vez más parte de la psique sudafricana.

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Con Anderson compitiendo en el evento más exclusivo del calendario, una vez más está elevando el perfil del tenis en casa, donde el rugby, el fútbol y el cricket han dominado históricamente los titulares. Cuando veas a Anderson competir esta semana, tómate un momento para reflexionar sobre su viaje. La calificación para las Nitto ATP Finals es la recompensa de Anderson por una temporada estelar que ha estado llena de recuerdos que disfrutará en sus años de mecedora, a muchas lunas desde ahora. Pero esta temporada ha sido de muchos años para Anderson, quien nació en Johannesburgo.

Si bien la vida profesional de Ferreira despegó poco después de abandonar la escuela secundaria, luego de tres años de unirse al ATP World Tour, se afianzó en el Top 20: Anderson, quien cumplió 32 años este año, tardó un poco más en llegar a su cima. Los logros de Anderson en 2018 se remontan a los tres años que pasó jugando en una universidad estadounidense: aumentó su juego en un entorno altamente competitivo que nunca podría haber encontrado en casa. El padre de Anderson, Michael, también ha tenido una gran influencia: ayudó a desarrollar la disciplina en todas las áreas del juego de su hijo y eso ha sido la piedra angular del éxito, que incluye la obtención de los títulos de este año en Nueva York y Viena.

La victoria de Anderson sobre Djokovic en el ATP World Tour Masters 1000 en Miami en 2008 fue grande en dos frentes. Mostró que estaba en el camino correcto con su entrenamiento disciplinado, pero también demostró que tenía las herramientas para vencer a los mejores en la gira. Y cuando tienes la combinación de esos dos elementos al principio de tu carrera profesional, es masivo. Pero le tomó otros dos años consolidar su lugar en el Top 100. Eso no habría sido fácil, pero es en esos momentos en los que desarrollas fuerza mental.

Ganar un primer título en Johannesburgo en 2011, durante ese breve período en que la ciudad organizó un torneo ATP World Tour, fue un gran paso hacia delante. Con esa victoria, Anderson ganó nuevo respeto en el vestuario, y también alentó a los sudafricanos a que se interesaran por el tenis; se dieron cuenta de que era un verdadero contendiente en el escenario internacional.

Anderson, quien mide 2.03m, y tiene la ambición de convertirse en el campeón más alto de este torneo, es conocido por su gran juego: por su gran servicio, su gigantesco golpe de derecha y un revés que es un arma importante por derecho propio. Pero este no fue siempre el caso. Ha trabajado duro para llegar a donde está hoy. Pero, a lo largo de su vida en el tenis, la disciplina de Anderson y su voluntad de mejorar cada día, permanecen sin diluir. Es una gran razón por la que ahora es uno de los mejores jugadores de tenis del planeta.

Gran parte de ese trabajo se ha hecho en el lado físico. Parte de ese progreso ha sido lento y medido, ya que mejoró con esmero su juego de pies y su movimiento alrededor de la pelota. Esos son aspectos del juego que no son naturales para él. Se ha convertido en un motor más eficiente, algo que es difícil para un hombre de su tamaño. Y, por supuesto, su resistencia, vista en el All England Club este verano, donde disputó en el segundo partido más largo en la historia de Wimbledon, es incuestionable.

Lo más sabio que ha hecho Anderson ha sido invertir regularmente en sí mismo, ya sea con entrenadores, preparadores físicos, fisioterapeutas o incluso con psicólogos deportivos. Cuando vienes de un país como Sudáfrica con recursos financieros limitados, es muy tentador querer mantener cada dólar que ganas y no gastar nada en tu equipo, porque pueden costar mucho. Pero nunca ha caído en esa trampa.

Fue en el US Open del año pasado que jugó en su primera final de Grand Slam, donde cayó con Rafael Nadal. Y 2018 ha sido otro año de mejora y progresión para Anderson. Él personifica la mentalidad de crecimiento de tratar de ser un poco mejor cada día. Es difícil hacer eso una y otra vez durante años y años, día tras día. Cuando sufres pérdidas aplastantes, es fácil sentir pena por ti mismo. Pero una de las fortalezas de Anderson es su capacidad para recuperarse de la adversidad.

Vimos eso en las canchas de césped de Wimbledon este año, donde Anderson perdió los dos primeros sets ante Federer, y en el 4-5 del tercer set, enfrentó un punto de partido. Entonces Anderson logró lo impensable. Remontó para vencer a Federer en su amada superficie, ganando 13-11 en el quinto set. Y luego, solo dos días después, tuvo ese épico combate contra Isner.

Y si eso no fuera suficiente, la clase con la que se manejó después de esa victoria casi superó la victoria en sí misma. En esta época, cuando los atletas a menudo pueden ser tan absortos en sí mismos, y especialmente después de los momentos históricos, la empatía que Anderson tuvo hacia Isner esa tarde resonó entre los fanáticos de todo el mundo deportivo. En Sudáfrica, elevó su perfil a vertiginosas alturas. Las personas que rara vez hablan de tenis querían saber cada detalle sobre Anderson. El tenis no estaba solo en las páginas posteriores de todos los periódicos sudafricanos; también estaba en las primeras páginas.